Le programme secret d’Israël pour soutenir les rebelles syriens

Les combattants étaient armés et payés pour éloigner les forces liées à l’Iran de la frontière israélienne.

Israël a secrètement armé et financé au moins 12 groupes rebelles dans le sud de la Syrie, ce qui a contribué à empêcher les combattants soutenus par l’Iran et les militants de l’État islamique de prendre position près de la frontière israélienne ces dernières années, selon plus de 24 commandants et membres subalternes de ces groupes.

Les transferts militaires, qui ont pris fin en juillet de cette année, comprenaient des fusils d’assaut, des mitrailleuses, des lance-mortiers et des véhicules de transport. Les agences de sécurité israéliennes ont livré les armes par trois voies reliant les hauteurs du Golan occupées par Israël à la Syrie – les mêmes points de passage qu’Israël a utilisés pour acheminer l’aide humanitaire aux résidents du sud de la Syrie souffrant d’années de guerre civile.

Israël a également fourni des salaires aux combattants rebelles, payant chacun environ 75 dollars par mois, et a fourni de l’argent supplémentaire aux groupes qui a été utilisé pour acheter des armes sur le marché noir syrien, selon les rebelles et les journalistes locaux.

Les paiements, ainsi que le service qu’Israël obtenait en retour, ont créé une attente parmi les rebelles qu’Israël interviendrait si des troupes loyales au président Bachar al-Assad essayaient d’avancer sur la Syrie du Sud.

Lorsque les forces du régime soutenues par la puissance aérienne russe l’ont fait précisément l’été dernier, Israël n’est pas intervenu, laissant les groupes rebelles avec un vécu de trahison.

“C’est une leçon que nous n’oublierons pas à propos d’Israël. Il ne se soucie pas… des gens. Il se fiche de l’humanité. Tout ce qui l’intéresse, ce sont ses propres intérêts”, a déclaré Y., un combattant de l’un des groupes, Forsan al-Jolan.

Israël a essayé de garder secrètes ses relations avec ces groupes. Bien que certaines publications en aient fait état, les entretiens menés par Foreign Policy avec des membres de milices pour cette histoire fournissent le compte rendu le plus détaillé à ce jour du soutien d’Israël à ces groupes. Tous les combattants ont parlé à condition que leurs noms et factions ne soient pas révélés.

La quantité d’armes et d’argent qu’Israël a transférée aux groupes – comprenant des milliers de combattants – est faible comparée aux sommes fournies par d’autres pays impliqués dans la guerre civile qui a duré sept ans, dont le Qatar, l’Arabie saoudite, la Turquie et les États-Unis. Même au plus fort du programme d’aide israélien plus tôt cette année, les commandants rebelles se sont plaints qu’elle était insuffisante.

Mais l’aide est importante pour plusieurs raisons. C’est une façon de plus pour Israël d’essayer d’empêcher l’Iran d’asseoir sa position en Syrie – à côté des raids aériens sur les campements iraniens et des pressions politiques qu’Israël a exercées via la Russie, le principal courtier en puissance en Syrie.

Cela soulève également des questions quant à l’équilibre des pouvoirs en Syrie au moment où la guerre civile prend fin dans ce pays. Les forces iraniennes qui ont aidé Assad à vaincre les rebelles ne montrant aucune tendance à se retirer de la Syrie, le potentiel pour le pays de devenir un point de friction entre Israël et l’Iran est important.

Un porte-parole de l’ambassade d’Israël à Washington a refusé de commenter ces informations.

Israël a commencé à armer les groupes rebelles alignés sur l’armée syrienne libre en 2013, y compris les factions de Quneitra, de Daraa et des zones du sud de la campagne de Damas. Les armes transférées à l’époque étaient principalement des fusils d’assaut M16 fabriqués aux États-Unis. Plus tard, Israël s’est mis à fournir aux rebelles des armes pour la plupart non étatsunienne – apparemment pour dissimuler la source de l’aide – y compris des armes et des munitions provenant d’un envoi iranienau groupe libanais du Hezbollah qu’Israël avait saisi en 2009.

L’aide à ces groupes est restée stable pendant un certain temps, mais elle s’est considérablement accrue l’an dernier. Israël, qui soutenait des centaines de combattants, est passé à des groupes comprenant des milliers de rebelles. L’augmentation de l’aide a coïncidé avec un changement plus large dans les politiques d’Israël en Syrie. Après les appels lancés à l’administration étatsunienne et au Kremlin, qui n’ont pas réussi à obtenir un accord garantissant que les milices soutenues par l’Iran seraient tenues à l’écart du sud de la Syrie, Israël a adopté une politique plus agressive.

Son armée de l’air a commencé à frapper plus profondément à l’intérieur du territoire syrien, ciblant non seulement les livraisons d’armes individuelles de l’Iran au Hezbollah, mais aussi les bases iraniennes dans tout le pays.

Deux des groupes soutenus par Israël ont été identifiés publiquement : Forsan al-Jolan (les Chevaliers du Golan), une faction basée dans la ville frontalière de Jubata al-Khashab à Quneitra, et Liwaa Omar bin al-Khattab, basée à Beit Jinn, une ville voisine du Mont Hermon.

Contrairement à d’autres partisans étrangers de l’opposition syrienne, Israël a fait peu d’efforts pour organiser et consolider son programme d’aide. Au lieu de cela, il s’est apparemment appuyé sur les relations qu’il a nouées avec des commandants individuels, en leur acheminant directement de l’aide.

Selon les rebelles du sud de la Syrie, ces commandants communiquaient par téléphone avec les responsables israéliens et les rencontraient parfois face à face dans le Golan occupé par Israël. Lorsque les commandants ont changé de groupe et de lieu, l’aide israélienne les a suivis. D’autre part, lorsque des commandants ont été tués ou retirés de leur poste en raison de luttes de pouvoir internes, l’aide israélienne à leurs anciennes factions a été interrompue.

Forsan al-Jolan était le groupe préféré d’Israël. L’année dernière, ce groupe a ajouté plusieurs centaines de combattants à ses rangs en raison d’une augmentation du financement israélien, selon les membres de la faction. Il a également servi de distributeur d’armes fournies par Israël à d’autres groupes. Cela a permis au groupe d’avoir une influence démesurée à la fois à Quneitra et dans le gouvernorat voisin de Deraa.

Israël a également fourni un soutien-feu aux factions rebelles combattant l’affilié local de l’État islamique dans le bassin du Yarmouk. Selon les rebelles, les journalistes et les résidents locaux, Israël a mené des frappes de drones ciblant les commandants de l’État islamique et des frappes de missiles de précision contre le personnel, les fortifications et les véhicules du groupe lors des combats contre les rebelles. Israël n’a pas apporté de soutien similaire aux attaques des rebelles contre les forces du régime.

Grâce à l’aide humanitaire et militaire d’Israël, de nombreux résidents du sud de la Syrie en sont venus à la percevoir comme un allié. Israël a fait connaître son programme “Bon Voisin” en arabe, y compris les opérations humanitaires dans le sud de la Syrie et le traitement de certains Syriens dans les hôpitaux israéliens.

Y., le combattant Forsan al-Jolan, me l’a dit il y a quelques mois : “Israël est le seul qui a des intérêts dans la région et un peu d’humanité et qui fournit une assistance aux civils.”

Mais alors que les troupes loyales à Assad, aidées par les forces russes et iraniennes, ont réaffirmé leur contrôle sur de plus en plus de régions de Syrie, Israël a cherché d’autres moyens pour garantir ses intérêts le long de la frontière.

En juillet de cette année, les responsables israéliens sont apparemment parvenus à un accord avec la Russie qui a permis le retour des forces du régime à l’ouest de Deraa et Quneitra, les zones adjacentes aux hauteurs du Golan. En échange, la Russie aurait promis de maintenir les milices soutenues par l’Iran à 80 kilomètres (environ 50 miles) du plateau du Golan et de ne pas commencer à entraver les frappes israéliennes contre les cibles iraniennes à travers la Syrie.

Même après le début de l’offensive d’Assad contre le sud de la Syrie, de nombreux Syriens de la région s’accrochaient à l’espoir qu’Israël empêcherait au moins le régime de reprendre le gouvernorat adjacent de Quneitra.

Même après le début de l’offensive d’Assad contre le sud de la Syrie, de nombreux Syriens de la région s’accrochaient à l’espoir qu’Israël empêcherait au moins le régime de reprendre le gouvernorat adjacent de Quneitra.

Des milliers de personnes ont fui vers la région voisine du plateau du Golan, mais Israël n’est pas intervenu pour les protéger.

Un dirigeant d’une communauté locale de l’ouest de Deraa, qui a accepté d’être identifié uniquement comme étant Abu Khaled, a dit qu’il s’est vite rendu compte que se fier à Israël avait été une erreur.

“Croyez-moi, Israël regrettera son silence sur ce qui s’est passé dans le sud de la Syrie. Dans notre ville et dans les villes voisines, nous nous sommes réconciliés à contrecœur avec le régime, mais cette réconciliation affectera Israël dans un avenir proche “, a-t-il dit.

Alors que le régime se rapprochait, certains des rebelles ont contacté leurs contacts israéliens et ont demandé l’asile, craignant les représailles des forces d’Assad. Les autorités israéliennes ont réagi en autorisant un petit nombre de commandants rebelles et de membres de leur famille immédiate à entrer en Israël dans la nuit du 22 juillet. D’autres ont été refusés.

On ne sait toujours pas où se trouvent ces commandants et leurs proches. Selon les Syriens, certaines rumeurs disent que certains sont en Israël, d’autres en Jordanie. Un ancien commandant a informé ses subordonnés qu’il était arrivé en Turquie.

Quant aux combattants de base, la plupart ont choisi de rester chez eux et de se rendre au régime plutôt que de fuir vers Idlib, la dernière enclave des forces rebelles. Certains ont été arrêtés, apparemment pour avoir travaillé avec Israël, tandis que d’autres ont rejoint des milices pro-régime ou l’armée syrienne elle-même comme moyen d’éviter la persécution par le régime.

Traduction SLT avec DeepL.com

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